放弃飞舞的鸟——荒岛秧鸡

  在距南美洲3500公里、距非洲南部2800公里的大西洋偏远地区,有一个人迹罕至的小岛叫难达岛,岛上生活着6000只红眼睛的黑色小鸟,它们的名字叫荒岛秧鸡。它们与新西兰的特有物种几维鸟一样都属鸟纲,也都退化了飞行的能力。但几维鸟属于鸟纲无翼鸟目,荒岛秧鸡却是鹤形目秧鸡科秧鸡属。它们除了眼睛颜色不同,长得还颇有些相似,饮食习惯也很相近,爱吃一些蚯蚓、飞蛾或浆果、种子之类的。其实并不是所有的秧鸡都不会飞,但荒岛秧鸡一定是目前所知最小的不会飞行的秧鸡之一。

  红眼睛的荒岛秧鸡,有时候也被称为“亚特兰蒂斯之鸟”,它们只在地球上的这一个地方被发现过。这是个荒岛,这里的生态环境让它们摆脱了捕食者,所以它们没有天敌。

  人们一直在研究这种鸟到底是天生不会飞,还是飞行机能退化了?一项新的鸟类遗传分析终于揭晓了这个答案。人们发现,荒岛秧鸡现存的最近亲属可能是南美的点翅秧鸡,还有在南北美都发现过的黑田鸡。这些鸟都很擅长飞行,也都因“擅长殖民(适应不同的新环境)”而闻名。

  进化生物学家MartinStervander说:“秧鸡们可能是在约150万年前就飞到了这个难达岛上生活。当时它们还是会飞的,只是后来适应了这里的环境,又没有天敌,无需飞行,最后就慢慢选择放弃了飞行的能力。”(小绿)

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